算法时代 算法时代 6.3分

答案是什么?

不要香菜
2018-04-10 21:15:31

2016年夏天的一个下午,我和好友在广东的一家书店里闲逛,发现了一本名叫“答案之书”的书,这本厚如字典的家伙声称能够解答你的一切纠结与烦恼,只需要在心里默默想一个问题,然后拿着书专注10秒,最后再随机地翻开书中的任一页,就会看到你的问题的答案。我们俩像店里的其他读者一样,兴奋地抱着书问了很多问题(现在已经忘了当时问的是什么)。重要的是,没有人会完全相信一本虽然有趣但却不太靠谱的书给出的答案,但同时,没有人不渴望得到答案——从“明天天气如何该穿什么衣服”到“宇宙的本质是什么”,答案的诱人程度无与伦比。刘慈欣在短篇小说《朝闻道》中大胆提出这样一个价值观:“当生存问题完全解决,当爱情因个体的异化和融合而消失,当艺术因过分的精致和晦涩而最终死亡,对宇宙终极美的追求便成为文明存在的唯一寄托,他们的这种行为方式也就符合了整个世界的基本价值观。”文中所写的“这种行为方式”指的就是“朝闻道,夕可死”,即把真理(或者说终极答案)作为文明的最高追求。这个例子虽然略有夸张,但却可以展现出人们对于答案的狂热追求。

而算法,就是我们现在这个时代的答案提供者。

《算法时代》在每一章都用了大量的实践

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2016年夏天的一个下午,我和好友在广东的一家书店里闲逛,发现了一本名叫“答案之书”的书,这本厚如字典的家伙声称能够解答你的一切纠结与烦恼,只需要在心里默默想一个问题,然后拿着书专注10秒,最后再随机地翻开书中的任一页,就会看到你的问题的答案。我们俩像店里的其他读者一样,兴奋地抱着书问了很多问题(现在已经忘了当时问的是什么)。重要的是,没有人会完全相信一本虽然有趣但却不太靠谱的书给出的答案,但同时,没有人不渴望得到答案——从“明天天气如何该穿什么衣服”到“宇宙的本质是什么”,答案的诱人程度无与伦比。刘慈欣在短篇小说《朝闻道》中大胆提出这样一个价值观:“当生存问题完全解决,当爱情因个体的异化和融合而消失,当艺术因过分的精致和晦涩而最终死亡,对宇宙终极美的追求便成为文明存在的唯一寄托,他们的这种行为方式也就符合了整个世界的基本价值观。”文中所写的“这种行为方式”指的就是“朝闻道,夕可死”,即把真理(或者说终极答案)作为文明的最高追求。这个例子虽然略有夸张,但却可以展现出人们对于答案的狂热追求。

而算法,就是我们现在这个时代的答案提供者。

《算法时代》在每一章都用了大量的实践案例来展现算法在人类社会中的具体运用,这使我眼界大开。从个人层面来看,有对自我身体数据的监测、对约会对象的选择等;从组织层面来看,则有对用户数据的分析、对员工的管理、对市场的决策、对犯罪的遏制、对作品的设计等等。在很多领域,算法都可以迅速地给出答案,告诉我们应该怎么做。算法的“底气”在于,用数据量化海量指标,处理人脑难以直接处理的复杂关系或系统,进而发现有价值的信息。

对于算法的“给出答案”功能,我是举双手双脚热烈欢迎的。回望历史,科技的不断发展与进步都在减少人类对自我和环境的不确定性认识,从而可以在一个无序的世界中获得更多的安全感。算法在这一点上是无比迷人的。书中对于算法的功能在很大程度上持批判性态度,认为对算法的应用还存在诸多的问题,比如有的领域可能不适宜使用算法、看似客观的算法背后实际上也受到算法设计者的主观性影响、算法会反过来“塑造这个世界”等等,我把这些问题产生的原因概括为两个:第一是人与算法之间的关系,算法由人设计,却不一定由人所控制(比如无法灵活变通,识别一些人可以识别的问题);第二是算法本身的局限,其固有的“概括性”永远无法穷尽人类世界的复杂性指标,只能不断地接近。拿媒体作为参考,柏拉图的“洞穴之喻”、李普曼的“拟态环境”概念以及桑斯坦提出的“信息茧房”告诉我们,在认识周围环境时,局限是无法避免的,即使技术在不断地进步。总体而言,算法虽然无法做到完全没有瑕疵,但它必然是人类不可缺少的一个工具。或者说,算法虽然无法给出标准答案,但却能提供具有一定可信度的参考答案。

那么,我们需要解决的问题就是:如何将算法的价值发挥到最大最优。参考喻国明对互联网治理的思考逻辑,对算法应用的管理事实上也需要一系列的规范,例如可以作以下设想:程序员需要通过某项权威性的测试(以尽可能测出人所拥有的隐含的主观偏向)之后才能够获得设计算法的资格;社会中可能需要一个由学界、业界以及政府这三个领域的人员构成的中立委员会来监督和决议算法中某个重要参数或者指标的设立(因为不同的设置会使得算法具有不同的偏向和结果);确定算法伦理规范的顶层设计原则,并不断修正算法所带来的技术性隐患。

当然,如本书的序言中所说,算法的运用背后蕴藏着决定论与非决定论之争。从辩证唯物主义的角度来看,原因与结果、偶然与必然之间是辩证统一的。算法不仅仅只拥有工具理性,也能够诉诸价值理性,书中作者所忧虑的算法由于其冰冷的工具理性为人所带来的不便或许能够随着算法的优化而减弱甚至消失。算法的设计者和使用者都是人本身,而人的主观能动性也会在此期间发挥作用。依旧拿媒体举例,尽管每个人都可能处在某个“信息茧房”之中,但人能够认识到自己处于茧房并努力扩大茧房的面积,这就很值得了(完全的没有局限的状态是理想化的)。此外,对于不同的行业,算法也将被赋予不同的思维方式。例如在广告行业,品牌广告和直接效果广告的投放便无法一概而论,相应的推荐算法也应当有所差异。(也就是说,传统的广告思想或理念往往变动甚微,重要的是其实现途径的改变)。

在未来,基于不同的立场,人们对于算法的争论将是无休止的。在本书的最后一章,“计算机是否可以成为艺术家”在不同人的眼中有不同的看法,当然,我个人认为利用算法生成艺术作品是一件挺有意思的事情,因为对作品的理解和解读的意义并不比艺术家的表达意义要弱,同时这样的作品或许还可能激发人的创作灵感。因技术进步而产生的争论并不比人类对自身认识所产生的争论少,人类社会也会随着这些争论一起不断地前进,而前进的方向,大概是实现人的“自由而全面的发展”吧。

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