《海明威的猫》:基因决定你我的一切吗?

吴情
2018-02-13 看过
文/吴情

二十一世纪的生物学,似乎注定了离不开基因。从DNA双螺旋结构的提出到人类基因工程的快速推进,基因,除了是科学的前沿外,也成了国家战略的核心要素之一。然而也要看到,尽管基因早已进入中学课本,但是普通大众对基因其实还存在着不少误解,以讹传讹的现象并不少见。基因是什么?我们目前对基因的研究,到底处于哪个阶段?基因,会决定你我的一切吗?类似的疑问,恐怕很多人都难避免。

关于基因的科普书,坊间书市甚多,最有名的,恐怕莫过于理查德·道金斯《自私的基因》。不过,与《自私的基因》相比,剑桥大学遗传学方向的博士,凯特·阿尼的《海明威的猫》,也大有可观之处,而且在行文的流畅、严谨又不失幽默的风格方面,或许有过之而无不及。阿尼长期从事科普工作,她尤其致力于鼓励女性关注、参与科学前沿,体验科学之美与神奇。通常只有高的才能评价低的,因此这篇拙文,只是个人的读后感,而不从学理上进行考察,毕竟,笔者接受的生物学,尤其是基因科学教育,实在有限。

阿尼从自己意外听到海明威的六趾猫故事开始,带领普通读者走进生物学变幻莫测的世界。基因的发现,可谓生物学领域的革命性事件。原先很多难以得到解释的问题,由此出现新的研究视角,人类步入微观世界的步伐,又向前迈了一大步。然而,这并没有解决所有问题,反而引出新的问题:基因是什么?它如何使得人类从受精卵发育为胎儿?基因遵守法则吗?如果是,遵循什么法则呢?人类的基因如此之多,是否存在完全无用的垃圾基因?普通生物的基因数甚至多过人类,这否定了人类的高贵吗?

阿尼并没有直接给出答案,而是通过亲自采访许多科学家,与他们进行深入交流,让读者得以窥见,基因科学,到底是怎么一回事?在阿尼看来,关于基因,我们不知道的,远比我们所确知的部分要多。但有一点可以肯定,基因,并没有决定我们的一切?尽管基因包含我们的遗传物质,但从基因到完整个体,基因以外的物质,也发挥着自己的作用;何况有时它们发生突变、缺失等情况。环境,是影响个体发育、成长另一重要因素,因此,分子生物学,必须始终保证自己是动态的科学,而非只关注静态的结构与功能。

关于基因科学,阿尼给出了很多生活中的例子进行类比,易于为读者接受,并且耳目一新,着实达到了科普的目的。比如,有些科学家认为人体内存在大量垃圾基因,她说,“我们的基因组更像是一栋长期居住的房子,里面塞满了数十年累积下来的垃圾。”数十年,对应了漫长的进化史。又如,她打比方道,基因组像“一个非常大的烹饪书籍图书馆,里面有几千本书介绍馅饼、蛋糕、汤及其他食物的烹调方法……你如果想要烹制某种菜肴,就得去图书馆,把食谱影印下来,拿回自己的厨房,然后把你所需的所有食材集齐,再按照正确的顺序组合起来,烹制出美味的菜肴。”将复杂的基因运行程序解释得妙趣横生。

除此以外,《海明威的猫》还传播了基因科学其他知识,比如,调控开关的闭合与基因发挥作用之间的联系,RNA具有哪些作用,基因与具体病症是否一一对应等。在阿尼的眼中,基因重要,是未来的生物学发展的方向,但它并不是万能的,不能决定人的一切,何况基因本身充满谜团。更重要的是,阿尼在的发现之旅向我们表明了一个道理:自然不以人的意志为转移,很多人世通行的法则与思维惯性,自然往往毫不在乎;而客观真理性知识的获得,需要保持一种开放精神,面对实在,而非我们先入之见,后者常使人错过科学上的大发现。

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