《全球经济史》:为何有的国家贫穷,有的国家富裕?

吴情
2017-11-10 15:56:30
文/吴情

如果你关注国际新闻,可能不会对英、法、美、德、日、中等国之间经济总量的排名的交替感到陌生。尽管遭受到中国经济崛起的挑战,但美国,在国民生产总值上仍占据着世界第一的位置,而她与某些非洲贫穷国家的差距,也逐渐扩大。为何有的国家穷,有的国家富裕?这一问题困扰着诸多经济学家、经济史学家,也是执政者久久思考的问题。

在《全球经济史》(Global Economic History: A Very Short Introduction)一书当中,英国牛津大学经济史教授、英国社会科学院院士罗伯特·C. 艾伦(Robert C. Allen)详细探讨了这个问题。在艾伦看来,这个问题是“最根本的问题”。为解答这个问题,艾伦追溯了诸多国家的经济发展,既有英国这样的先发现代化国家,又不乏日本、美国、德国、墨西哥这些后发现代化国家,比较他们在特定历史阶段的经济体制、人口文化水平、制度设计,从而为理解、阐释这一问题提供了诸多途径。

从1500年到20世纪末,世界历史风云突变,其中一个便是工业社会的到来,以及新近所谓信息社会或网络社会。英国,这一原本在同时期并不具备明显压倒性优势的国家,在战争、殖民活动中逐渐“脱颖而出”;广大殖民地为英国殖民者提供了野蛮掠夺的机会。但是为何,英国的棉纺织产业最先出现工业革命?艾伦的答案是,英国工业较高的工资水平,使得技术改进(先有资本投入)有利可图,这是背后最重要的原因。相反,出口单一经济作物的国家,往往人口的文化水平不高,工资廉价,大量的资本投入并非利好条件,存在着诸多风险。

此外,还有一个比较优势的问题。英国最先开始工业化,因此,与其他后发现代化国家相比,英国在技术上存在着比较优势;短时间内,后发现代化国家无法赶上英国,甚至在该过程中面对更为残酷的经济剥削。美国创造出了不一样的发展道路:政府出台政策保护本国工业;大力发展教育;改善国内交通;银行为企业发展提供贷款等。而“明治维新”时期的日本,也采取了类似的方法,使日本不但免于沦为殖民地,反而走上了对外扩张的道路。

当然,这并不意味着制度、文化、民族性格、地理等因素便完全与之无关。近些年来,制度经济学、行为经济学的发展,让我们在理解先前提及的那个根本问题,创造了更多的可能。英国工业革命时期的立宪君主制,议会两党制,相较于所谓“东方专制主义”,似乎优势更明显;需要注意的是,这一思维方式,容易将复杂的历史简化成单向的进化历程,工业化,是一种选择,是一种可能性的实现,而非历史必然。“亚洲四小龙”之一的韩国,是在军人政府下促成经济腾飞的,硬要认为是儒家文化之功,或许显得牵强。

为何有的国家贫穷,有的国家富裕?答案可能不只一个。或许是地理因素:非洲撒哈拉以南国家缺乏足够的资源禀赋,因而人民勉强挣扎于基本生存。或许是制度因素:允许出现腐败的官僚体制,显然比不上公开透明的制度设计。或许是经济因素:高工资倒闭企业进行技术升级、否则无利可图或少利可图,而低工资则相对默认使用并长期维持劳动力密集型模式。随着理论界对经济史思考的不断深入,也许未来会有更多解释的范式。这从侧面告诉我们:历史,并非只有一种可能,因此需警惕作单一简便论述的诱惑和危险。

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