解密中央帝国的“三大基础”

沉睡的青春

这是一本让人耳目一新的历史书,视角特别,以历史进程为经,以财政制度为纬,根据制度的传承性和改革性,将两千年集权时代划分为三个周期,用现代经济学探索了秦帝国以来各王朝的兴衰成败。

随着现代改革的发展,我们会发现,所有改革始终没能触及中国经济的三大底线(三大基础):国有企业、公有土地、政府垄断发钞权为代表的金融体系。有人认为,这是社会主义的固有特征,马克思主义的体现。但作者通过对历史的考察告诉我们,这三大基础并非舶来品,而是传统的本能。

中国是一个早熟的国家,在两千多年前就发明了中央集权制。当时由于交通和科技的局限,统治者无法让千里之外的人们都俯首听命,几乎不可能在数百万平方千米的疆域内建立统一的国家。而秦汉发明的中央集权则在地方上建立了一整套的官僚体系,体系中的官员们由中央任免和控制,对人民进行统治,同时又相互监督和制衡。对于这样一个集权政府来说,只有两件事是它最关心的:第一,如何建立一套复杂的官僚制度以“维稳”;第二,如何从民间经济中抽取足够的财政收入,来养活这个官僚体系。不管是国有企业、公有土地制度,还是垄断货币发行,都是政府筹措财政的手段。当正规的税收不足以养活庞大...

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这是一本让人耳目一新的历史书,视角特别,以历史进程为经,以财政制度为纬,根据制度的传承性和改革性,将两千年集权时代划分为三个周期,用现代经济学探索了秦帝国以来各王朝的兴衰成败。

随着现代改革的发展,我们会发现,所有改革始终没能触及中国经济的三大底线(三大基础):国有企业、公有土地、政府垄断发钞权为代表的金融体系。有人认为,这是社会主义的固有特征,马克思主义的体现。但作者通过对历史的考察告诉我们,这三大基础并非舶来品,而是传统的本能。

中国是一个早熟的国家,在两千多年前就发明了中央集权制。当时由于交通和科技的局限,统治者无法让千里之外的人们都俯首听命,几乎不可能在数百万平方千米的疆域内建立统一的国家。而秦汉发明的中央集权则在地方上建立了一整套的官僚体系,体系中的官员们由中央任免和控制,对人民进行统治,同时又相互监督和制衡。对于这样一个集权政府来说,只有两件事是它最关心的:第一,如何建立一套复杂的官僚制度以“维稳”;第二,如何从民间经济中抽取足够的财政收入,来养活这个官僚体系。不管是国有企业、公有土地制度,还是垄断货币发行,都是政府筹措财政的手段。当正规的税收不足以养活庞大的官僚机构时(还有帝王挥霍、战争等原因),政府就会想办法开辟新方法来获得收入。所以,所谓的三大基础,实际上就是三大敛财手段,在汉、唐、宋三朝都能找到其应用的对应版本,经过历朝历代的不断打磨,这才发展成为现在坚不可摧的“三座大山”。

在任何一个大一统帝国的初期,王朝创建者都会面临同样的问题:先发展经济还是先强调政府对社会的控制力?

秦始皇更看重后者。他首先利用政府控制力解决财政问题,没有考虑民间经济的持续发展,虽完成了军事征服,却没有建立良好的制度,导致经济羸弱、人民不满和社会动荡。贾谊曾感慨秦因“仁义不施”而亡,真正的原因却是财政消耗所带来的巨大社会成本。

而历史上的神话“文景之治”堪称反例,文帝的统治简直是小政府的范本,由于维持了一定时期的和平,国防开支小,养官成本低,因此资本可留在民间发展经济。到了武帝,进入快速扩张阶段,战争迅速耗空国库,仅仅靠农业税无法弥补财政赤字。为了获得更多的收入,武帝决定依靠政府对于自然资源的垄断,盐铁政策下的“国有企业”成为攫取民间财富的有力手段。这一垄断跨越千年,直到2014年才废止食盐专营。

在农耕社会,耕地无疑是最重要的资源,通过土地国有制度和分配制度获取税收收入也是惯常手段,困难在于如何平衡征税系统和民生经济之间的关系。国富不一定代表民强,国库和民间经济似乎总是此消彼长,一旦政府拥有高效的抽税手段,就容易过度征税,破坏民间经济,比如短命的隋朝,在两代统治者间就迅速从盛世走向衰亡,正是过度征税的后果,所谓的盛世繁荣,也不过是短暂的经济泡沫。

铸币,无疑是最隐蔽的敛财术,当国库不足时,政府可以通过发行不足值的金属货币来替代足值的金属货币,神不知鬼不觉地赚取差额。而纸币的出现,让这个目标的实现过程更简单,也更浮夸。宋代为世界金融史贡献了最早的纸币:交子。但宋代也为世界金融史贡献了另一大奇观:恶性通货膨胀。纸币造成的恶性通胀,源头都可以追溯到宋代,一直到现代仍然是各国政府的主要敛财手段之一。纸币的产生原为民间反抗政府金融体系的创新产物,解决“钱荒”问题,给日常金钱往来带来便捷,其本质是信用,背后需要准备金做保障。宋朝政府在攫取了这一智慧果实之后,没能抵挡住低成本的诱惑,持续超额滥发纸币导致信用破产,金融及财政体系崩溃,统治者的贪婪埋葬了大好江山。即便是现在,过度使用纸币的国家也不在少数。

读史可以使人明智,鉴以往可以知未来。如作者所言,了解了古代的财政逻辑以后,再看待现代问题,可以获得更广阔的视角,并能够判断现代经济和社会的走向。然。

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