为什么小数字中有大力量?

万俟
2008-10-07 看过
数字可以让人的心灵感到特别放心。我最喜爱的电视连续剧之一,就是哥伦比亚广播公司的《Numb3rs》,其名称的拼写在字母中插入了一个数字。这部电视剧讲的是一位联邦调查局特工和他那具有数学天才的弟弟,借用像培根的数字密码和奈萨克算法的方程式来破案。
马克•J. 佩恩和他的共同作者E.金尼•扎莱纳,在他们的新书《小趋势:决定未来大变革的潜藏力量》中也提到,他们同样深深地相信数字的力量。佩恩是博雅公关公司的首席执行官,也是资深的民意调查人,更是世界上25个国家元首的首席政治顾问。在比尔•克林顿1996年再度参加总统竞选活动中,佩恩因发现“足球妈妈”是重要的选民而名声大噪。
《小趋势》的主题是:你再也不能用“大趋势”,也就是普遍体验来认识世界。“在今日派系分裂的社会中,如果你想要成功地经营,那么你就要认识那些正在快速成长、交叉往来的具有强烈认同性的群体。”在美国,这些参与改变社会的“小趋势”的人数至少有300万人,大约占总人口的百分之一。
佩恩是如何发现当今时代中这75个最重要的小趋势的呢?是通过数字,大多数是从民意调查和社会调查中获得的数据。
“美国宣称是个‘本能’的国家——那是我们用某些身体方面的说法,大概地命名我们的‘价值观’。”但按照佩恩的看法,我们大多数时候从本能所得到的建议是令人作呕的,因为那是不确切的,有悖于用数字确定的事实。他相信数字是不说谎的,他说:“如果你知道怎么阅读数字,那么它们就会给你做出最终的结论。”
也许除了电视剧《Numb3rs》中虚构的数学天才,很少有人比佩恩更善于收集与阅读数字。《小趋势》是一本经过勤奋研究才写就的惊人书籍——全书充满了反直觉的事实与发现,这些信息可以完全改变你的现在与未来,以及你在这两者之间的位置及看法。该书主要的15章内容几乎涵括了生活每个领域的小趋势,例如:“爱情、性与男女关系”、“工作生活”、“金钱与阶级”、“教育”、“技术”、“外观与时尚”、“政治”以及“国际”。
《小趋势》是一本完美的指南性书籍,可以指导隐藏在现代社会真理中价值不大的追求与游戏。例如,如果你被问到:请列举出以70%的比例结婚和以82%的比例登记投票的美国次文化群体是什么?这个结果你是无法猜想得到的,该群体就是佩恩所发现的——“温和的穆斯林”。同样的道理,谈到贫穷产生政治动荡的所有故事时,你可能不会想到从事像美国“9•11”事件那样的破坏活动的穆斯林恐怖主义者,大多数竟然来自中产阶级并且受过高等教育,这也是佩恩完全用数字来证明的。
如果你想用10年前克林顿以个人魅力获得“足球妈妈”的帮助那种方式而当选美国总统,那么你就得更好地重新评估你的目标选民。
按照佩恩的说法,大多数20世纪90年代的“足球妈妈”,已经送她们的孩子上了大学,而现在很多的“足球妈妈”正在寻找具有个人成就感的休闲活动。射箭是美国排行第四、成长最快的运动,排在滑板运动、划船和漂流以及滑雪板运动之后——所以应该追随那些“射箭妈妈”。
如果你有一个对数字有天赋的孩子,那么你在教育方面应该怎么办?你最好解决这个问题,因为美国大学生的数学越学越少。《小趋势》一书说,哈佛大学的6700名本科生中,竟然只有77名数学专业的学生。
在中国,数学的状况是迥然不同的,我们每年有95万名毕业生当工程师。虽然我们国家的总人口比美国多,但是我们的工程师真的也很多。
佩恩注意到,2001年一个两党委员会说道,美国国家安全的最大威胁——只排在恐怖主义袭击后面的威胁——就是未能在美国提供足够的数学与科学教育的威胁。
佩恩的一系列小趋势是如此不折不扣地吸引人,但是那些单纯的数字也有点太多了,一口气或分几次读完该书,也是令人难以完全消化的。该书作为举世公认的“印象派”画像,犹如冻结在最近的业余时间当中的一幅统计快照,对于未来愿景的理解方面还是颇有些不足的。佩恩警告说:“受个人选择所驱动的这个世界的弱点就是,反对那些独裁统治的群体行动将更加难于组织与维持。”那就是说,对于政治的未来,这本书的数字提出的保证与我所看的电视剧《Numb3rs》中,数学天才和他的联邦调查局特工兄弟肯定打败坏蛋的保证,这两种保证几乎是同等的。
对于“个人选择的爆炸”仍在继续,今年的美国大选,是否还会更多地希望共和党与民主党同时分裂呢?让我们拭目以待吧。

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