我们到底需要多少脑子?脑的前世今生是什么样的?坐上脑的时光机,一起来探索吧

后浪
2020-04-24 看过

砰!宇宙出现了。然后猿人诞生了。猿人不断进化,脑不断长大,之后体型缩小了一点儿,就变成了我们。诚然,关于人类如何诞生这一问题,这不是最科学的简介,显然还有很多别的事情发生。但我们想知道的是:为什么我们的脑长大了这么多?现在的我们真的需要这么多脑子吗?以后呢?

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开始进一步探讨之前,我要特别提一下,为什么我们会想到这个问题——人类需要多少脑子?这源自偶然听到的一段对话,发生在两位杰出的精神科医生之间。当时,医生们在讨论一项研究的结果,脑部扫描显示,一部分精神分裂症患者在服用抗精神病药物期间,会出现脑萎缩的症状。他们想知道这种萎缩对于患者的日常生活有什么样的现实意义,而这项研究并未记录相关结果。

这引发了一场争论,如果没有进行脑部扫描,个体会发现自己脑萎缩了吗?换句话说,脑萎缩真的重要吗?由此,我们开始思考,脑萎缩仅见于这项研究之中吗?除了这些患者,我们一般人也应该担心自己的脑子会出什么问题吗?

实际上,脑萎缩并不罕见。一个对我们所有人来说都是坏消息的事实是,从35岁左右开始,我们的脑就开始萎缩了。好消息是,我们通常对此毫无察觉。怎么会这样呢?我们想知道,这是否意味着我们其实不需要那么多脑子?

我们人类都有脑。这些颤颤巍巍的细胞和连接,高居身体的最顶部,精密而微妙地控制着我们的每一个动作与思想。它是一个极度复杂的器官,比身体中其他任何器官都要复杂,对我们的一切都负有责任。尽管不同种群的人类形态有很大差异,健康、发育完全的脑结构却几乎是一样的。

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现代人脑由许多关键部分组成,大致可以分为大脑、小脑和脑干。每一部分都有很多组件。大脑是脑中最大的一部分,通常,当我们想到“脑”这个词,最容易想到的就是这一部位,它看起来就像一团宛如皱缩海绵的香肠。小脑比大脑小得多,位于头的后部,大脑的下面。脑干则位于小脑的前面,大脑的下面。然而,毫无疑问,这只是关于脑解剖结构最简单笼统的概述。

将动物界的平均头身比例应用在人类身上,根据人类的身体大小推算出的脑尺寸,远比实际上小许多。有人认为,为了让如此庞大的脑得以存在,人类的婴儿必须比其他物种出生得更早。因此,人类新生儿非常弱小,无法觅食,也无法逃离危险。从生存观点来看,这是种非常不合理的现象。所以,为什么人类要进化出这样的脑?尺寸特别大的脑子给我们带来了什么好处?

脑是我们所知最复杂的系统。在人生下来的第一年,这一硬件设备的体积就增大了2倍,此后,它会对每一项新的生命经验做出反应,不断地在微观层面上重塑与重设自己。一部分生命经验(如教育)会导致脑细胞增多,脑体积变大。而另一部分经验(如饮酒,甚至是正常老化)会导致脑细胞死亡,并且无从替换。平均而言,脑比较大的人,脑功能比较强,寿命也比较长。

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然而,在人类这一物种内部也存在很大区别:男性的脑比女性大10%左右;为了更好地保存热量,祖祖辈辈生活在较冷地区的人的头和脑都更大更圆。这些“硬件”上的差异带来的影响,也会经过“软件”差异调整:脑功能的峰值不仅仅取决于脑的大小,也关乎使用的效率。

与神乎其神的传言不同,我们其实使用了10%以上的脑,但即使是现代神经科学,也无法准确地测量我们每一次,或终其一生究竟使用了多少脑子。我们已经知道,哪怕是大得惊人的一部分脑组织受到损害或破坏,许多似乎起着核心作用的脑功能(例如语言、思考和情感)也不会消失。这是否意味着,我们如果失去了一些部位的部分脑细胞,自己压根儿也不会发现?

无论是为了对自己和周围的人有更深入的理解,还是对脑的错综复杂与无数秘密惊叹不已,人们对脑和心灵的痴迷永不止步。尽管已有许多作家试图展示思维的内在运作和精神成就的辉煌灿烂,但本书试图挑战你对脑的不同看法。我们不仅关注脑能做的许多奇妙的事情,还要探索,如果缺失了一部分脑,人类是否还能生活得很好

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这本书究竟讲了些什么?为什么值得一读?

本书旨在揭示人脑的能力——在最理想和不理想的条件下,在过去、现在和将来——并考虑它能做些什么。本书展示了一些有趣的假设,精彩的个体经验和专业的学术观点。

为了让你阅读得更清晰,我们将整本书分成了4部分,可以概括为:

第1部分,我们是谁,我们何以发展至此;第2部分,脑的正常变化;第3部分,如果脑中的事物出现了异常状况会发生什么;第4部分,脑会将我们的一生及超越生命的事物引向何方。

我们会反思人类进化史,思考最初为什么会产生这样庞大的脑,是什么将我们与其他物种区分开来。然后,我们将考虑,从生存的基本需要到人类成就的最高层次,工作中的脑需要做些什么。为了做到这一点,我们会探索贯穿整个人类生命的发展证据,浅谈脑损伤、异常发展和退行性疾病的影响。

我们会探讨脑尺寸和结构的正常性别差异,以及在人群中,脑的生物学、智力和其他认知功能之间关系的意义。通过观察脑功能的正常变化,并与那些不具备完整脑功能的人一起评估,我们开始沉思,自己是否真的需要那么多脑子?脑子出现的一点点萎缩,到底有没有什么危害?为了解答这些问题,我们凝视着魔法水晶球,试图看见脑在未来的可能性——我们将拥有最理想的营养、教育和医疗条件,还可能会挖掘出一系列潜能,包括替换或重新设计有缺陷、老化了的脑细胞。

本书不仅包含我们的一面之词。许多脑科学专家分享了与本书主题有关的看法,并且非常友善地同意我们在此展示出来。不要说我们不宠你哦。在这本书中,你将读到许多访谈,分别来自心理学家、精神科医生、神经学家以及从事与神经系统疾病患者相关工作的人士。他们提供了许多与脑有关的迷人见解。

不过,我们也希望你做一点认知练习和相关工作作为准备。当你阅读这本书时,我们希望你不断问自己:我们到底需要多少脑子?我们会提供事实、数据、案例、假设情境、专家意见和科学原理来武装你的思想。我们会带你跨越形形色色的物种和地域,穿越古老的时间迷雾,前往遥远的未来。

我们将回应各种各样的问题,例如,脑力训练或成为“超级老人”(SuperAger)是健康老去的关键吗?喝咖啡或晒太阳对我们的认知功能有好处吗?女性真的会“一孕傻三年”(baby brain)吗?电子产品会毁掉我们的脑子吗?当然还有,狨猴是位好侦探吗?

亚历克西斯·威利特&珍妮佛·巴内特

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