探索科学迷宫的大师

Lingshan
2019-04-06 看过

“昨天下午,我走出校园,坐8路车去了市中心。所到之处,总会有人盯着我,对着我笑。一路上没出什么问题。然后,我觉得自己得去一趟厕所,想着百货商场里一定有,进去后,用我无可挑剔的中文问厕所在哪里,大家都不知道我在说什么。只好拿出字典,给他们看我想去的地方。两个和气的年轻人带我去了厕所(厕所就是一间房,里面有完全公用的大小便池。还好我不用大号,实在是太脏了。)”

可能是因为它的画面感很强,时代感也很强,看到西蒙发出“太脏了”的感慨时,脑补了他当时的表情,忍不住笑了。今非昔比,这么多年过去,大城市里公厕形象早已焕然一新,在很多新建的大商场,厕所环境已经达到了国际水准。

这是赫伯特.西蒙(司马贺)1980年11月4日的日记中记录的一段中国往事。也许是中国的特殊性,出国旅行时很少记日记的他,难得地写下了当时在天津访问讲学时的一些生活观感。

不过,关于中国旅行的记录在西蒙的传记中只占很小的篇幅。这本传记最值得称道的是他对自己一生研究历程的全景展现。作为传记主干内容的个人思想史记录,西蒙梳理回顾了自己对人类理性有限性和以启发式搜索为基础的人工智能计算想法的来龙去脉和时代背景。同时,作为时代的见证者,有关他个人生活的描述也有不少鲜活的历史印记,比如在麦卡锡主义盛行时期,他如何接受忠诚度调查的描写。

原著的英文名是Models of My Life,字面意思是我人生的多种模式。为什么模式用了复数,在引言里他解释说,自己一生中扮演了很多不同的角色,最主要的一种是科学家和教师。即便是作为科学家,从他研究的领域看,他也可被称为政治科学家、组织理论学家、经济学家、管理学家、计算机科学家、心理学家、科学哲学家。这么多的称谓都适用,可见他的研究涉猎之广泛。

的确,作为20世纪罕见的文艺复兴式科学家,西蒙在经济学、管理学、认知心理学、计算机科学等领域都有建树,可说是成果斐然。在诺贝尔经济学奖和图灵奖双料得主的光环笼罩下,他显得出众且高不可攀;在自传里,他又显得平易、风趣而博学。他很坦率地说,自己看起来这么多元的跨界研究,其实都指向了“通用问题解决”这个理论圣杯。他说自己一生的研究都在试图揭开人类决策过程的秘密,最终发现自己“无法将探索过的诸多科学迷宫打通成一个迷宫”。

在总结自己的学术活动时,西蒙提炼出两个核心观点:一是人类只能获得非常有限的理性;二是作为人类认知局限的一大后果,人们很容易认同子目标。为了避免艰涩的学术腔,他还写了一个童话故事《苹果》来表达自己的想法。这是在他和博尔赫斯有关迷宫的谈话一章中引出的(第11章,《没有怪物的迷宫》),也是传记中最迷人的一章。

在谈到模型和故事时,西蒙意识到博尔赫斯迷宫般的叙事结构并非基于事先构建的模型(这是博尔赫斯自己说的,是否真是如此不得而知),而西蒙写的《苹果》却是基于一个预先建构的迷宫模型。故事篇幅不长,但构思精妙、富于哲理,生动展现了包括信息收集、问题形成、解决方案、预测效果、具体选择、效果反馈、自适应调整等阶段的选择决策过程,还指涉了有限理性、满意理论和启发式搜索等西蒙关于决策研究的核心要义。

读完传记,你会发现用故事来表达选择迷宫的叙事策略被西蒙用在了自己的传记书写里。在讲述自己人生历程中的一些关键选择时,他有意识地采用了分析视角,拿自己的个人经历作为实例来说明自己的理论,并由此展开做了一些普遍性的阐释。比如从自己对隐形竞争比较敏感出发,他指出“一个凡事争强好胜的人生活必然艰辛,除非竞争激烈且公平。”

实际上,作为一个不断扩展自己研究边界的杰出科学家,他对有意效仿他做法的后学提出了自己的忠告,“被心理学家看成是一个好的经济学家,被政治科学家看成是一个好的心理学家,是致命的。”当然,这本传记的原著写于上世纪末,在跨界研究不再被视为学术另类的当下,他的忠告也许可以被忽略。

在传记的后记中,他对自己以解决问题为导向的研究过程做了详细解释。作为个人方法论的总结,可以说这是传记最精华的一章。如果不是耐心看完整本书的话,很容易就把它忽略。把这么重要的内容放在后记里,我想是西蒙有意为之。你要穿过传记的叙事迷宫,才能获得他在后记里给出的宝贵知识。

作为坚定的实证主义者,西蒙认为整体来看基于人的有限理性的理论在未来是安全的(p453)。不过,他没有预料到(恐怕谁也没有),过去十多年来人工智能获得的惊人进展已经引发了对有限理性理论的质疑。

在大数据支持下的人工智能是否会超越人的有限理性呢?

就像颠覆性创新实验室的科学家指出的那样,人们看到了人工智能的发展导致不再需要更多的“如果”和“那么”,也不再需要满意即可的问题解决方案的前景。(详见《AI极简经济学》(Prediction Machine)中第十章《驯服复杂性》,阿杰伊.阿格拉沃尔等著)

迷宫里会出现怪物吗?这是个迷人的问题。

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