经济史中的结构与变迁 8.5分
读书笔记 9.古代世界经济的变迁与衰落
GT民工

很少有像罗马帝国崩溃这样吸引历史学者的主题,它在吉本的著作出现以前很久就已是历史学家的中心议题,并延续至今。道德衰败、基督教、劳动力短缺和使用铅管引起的中毒,都是用来解释这种衰落的一些说法。尽管大多数学者认为经济力量是关键因素,但古代世界尚未成为经济学者的研究领域,用来解释这种衰退的大部分证据或者意义不明确,或者简直文不对题。 关于罗马帝国的崩溃,实际上有两个问题要回答:(1)它为什么会崩溃?(2)它为什么没有被西方的另外一个帝国取代?第二个问题可以为第一个问题提供一个背景。从共和国时期的庞培和朱利叶斯.凯撒到公元3世纪,罗马一直占有明显的军事优势。甚至在5世纪,小型的罗马分遣部队还能打败野蛮人的大部队(琼斯,1966年,第228页)。但优势的程度要小得多,但是野蛮人日益提高的军事技术就降低了罗马人的比较优势。当军事优势相对衰落与对帝国实行官僚控制的费用增加时,显然就会出现不均衡,地方自治和闭关自守的程度也会随之加剧。 随着时间的推移,罗马帝国在莱茵河和多瑙河上游的防线成为越来越重的财政负担。不仅要向野蛮人支付越来越多的黄金以免其入侵,而且军队的开支也上升了:戴克里先统领的军队人数达35万人。与此同时,罗马帝国还免费供养着12万公民。尽管费用的增加导致对税制的依赖在持续,但税基在恶化。那些有良好政治关系的人能够免税,因此,负担落在那些很难得到政治优惠的人的头上。城镇居民和农民越来越对自己在罗马人同野蛮人斗争中究竟属于哪一方不知所措(琼斯,1966年,第368页)。 如果增加支出能够得到更多的公共财产,那么增加税收本身并不会引起经济衰落,注意到这一点是很重要的。但对于罗马帝国而言,不断增加的税收是全被用于国防的。何况税负的转移最终会抑制经济活动,以至于自食其果——逐渐腐蚀税基。实际上,产权如此变更决不会产生有生存力的经济体制。 自从吉本谈到罗马帝国衰落时起,我们就在一些方面误入歧途了。似乎真正发生过的是,上述事件最终导致了衰落,以及经常被称为黑暗时代的到来。但那时的这一过程并不是严格的衰退模式,更恰当的表述是,当罗马臣民的税收增加和他们所享有的贸易保护受到侵蚀时,作为罗马世界帝国成员的公民个人所得到的利益就大大减少了。罗马帝国中越来越多的地区发现,从当地政府那里得到的保护要比从内外交困的罗马政府那里得到的保护要多。因此,他们相信,自己的命运取决于地方自治。短期结果无疑是,他们不再承受罗马政府的赋税,但长远的影响是,地方自给自足的程度加剧,因缺乏对长距离贸易的保护而出现贸易衰落,经济结构出现根本性转换和变动。由于不存在大规模的市场,奴隶制不再有利可图了,从事奴隶性劳动的农奴越来越适合于地方自治和缺少贸易的世界了。 作为对衰落解释的一种更正,我们认为,当罗马帝国的军事优势消失,而且大型国家不再提供产权保护和执行产权时,罗马帝国生存的理由也就完全消失了。 罗马帝国的瓦解可能是经济史上最引人注目的分水岭。对于西方世界来说,它预示近1000年内会出现小型的政治经济单位。无论大型政治-经济组织具有什么样的优势,但在以后的时代里均已消失或至少被严重削弱了。直到君士坦丁堡最终于1453年被土耳其人占领,以及建立在对新教神奇力量信仰基础上的穆斯林世界在北非创立一个延至欧洲的帝国为止,罗马帝国确实在东方一直存在。但是,这些例外,以及短命的卡洛林帝国并没有否认使一个帝国有可能统治整个地中海世界的规模经济已经消失这一主要观点。

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